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Sainte Agathe : Vierge et martyre à Catane

Dans la Sicile du IIIe siècle, l'histoire d'Agathe se déroule entre Catane et Palerme, les deux villes qui se disputent le lieu de naissance du martyr. En lisant son «Passion», il semble que l'on puisse en déduire que la jeune fille est née en 235 sur les pentes de l'Etna, dans une famille noble et riche.

Il était encore adolescent lorsqu'il exprima son désir de se consacrer à Dieu et, par le rite devoilereçoit de son évêque leflammeum, le voile rouge porté alors par les vierges consacrées. La tradition la décrit également comme une diaconesse, dédiée au service de la communauté chrétienne. En 250, l'édit de l'empereur Dèce contre les chrétiens déclencha une dure persécution et à Catane ce fut l'impitoyable proconsul Quinziano qui l'appliqua durement, qui tomba amoureux d'Agata.

De la fuite à Palerme au martyre

La jeune femme s'enfuit à Palerme, mais est retrouvée et ramenée à Catane. Menée par Quinziano, elle refuse de se rétracter. Le proconsul, alors décidé à s'en prendre à la virginité de la jeune fille, la confie à une courtisane de petite vertu, Aphrodisia, pour l'éduquer aux arts de l'amour. Agata reste fidèle au Christ, elle est donc rendue à Quinziano qui décide de la traduire en justice.

LesActes du Martyre de Sainte Agathele rapport des entretiens. « Dans quel état êtes-vous ? » Quinziano demande à Agata qui répond : « Non seulement née libre, mais d'une famille noble ». Et Quinziano : « Et si vous certifiez que vous êtes libre et noble, pourquoi montrez-vous que vous vivez et vous habillez comme un esclave ? ». « Parce que je suis une servante du Christ » répond Agata. Et encore Quinziano : « Mais si tu es vraiment libre et noble, pourquoi voudrais-tu devenir esclave ? Et Agata : « La plus grande liberté et noblesse réside ici : dans la démonstration que nous sommes les serviteurs du Christ ». Quinziano répond : « Et donc ?

Nous qui méprisons la servitude du Christ et vénérons les dieux, n'avons-nous aucune liberté ? « Votre liberté vous entraîne dans un tel esclavage, qui non seulement fait de vous des serviteurs du péché, mais vous soumet également au bois et à la pierre » déclare Agata. Face à ces paroles, Quinziano exhorte une fois de plus Agata à renier le Christ et à la faire réfléchir, il la fait mettre en prison. Mais le lendemain, devant le nouveau refus de la jeune femme, il ordonne qu'elle soit soumise à la torture. Furieux de la voir affronter le châtiment avec courage, Quinziano ordonne qu'on lui torture les seins et qu'on lui arrache les seins.

Agata est ramenée en prison souffrante et saignante, mais dans la nuit Saint Pierre lui apparaît et la guérit. Ramenée au tribunal, Agathe refuse une nouvelle fois d'adorer les dieux et déclare avoir été guérie par Jésus-Christ. Furieux du courage de la jeune fille malgré la torture, Quinziano lui ordonne des charbons ardents, enveloppée uniquement dans son voile rouge d'épouse du Christ.

La mort d'Agata secoue Catane

« Pendant que l'ordre était exécuté, le lieu où le saint corps était remis fut immédiatement secoué… même la ville entière de Catane fut secouée par la force du tremblement de terre. Alors tout le monde courut au tribunal du juge et commença à faire un grand tumulte, parce qu'il tourmentait le saint serviteur de Dieu avec des tourments méchants, et à cause de cela tout le monde se trouva en grand danger.

Agathe, avec son voile resté intact, est retirée des braises et "entra de nouveau dans la prison, elle ouvrit les bras au Seigneur, et dit : 'Seigneur qui m'a créé et qui m'a gardé dès mon enfance, et qui dans ma jeunesse m'a fait agi avec virilité, qui m'a ôté l'amertume du monde, qui a préservé mon corps de la contamination, qui m'a fait surmonter les tourments du bourreau, le fer, le feu et les chaînes, qui m'a donné parmi les tourments la vertu de patience ; Je vous supplie d'accueillir mon esprit maintenant, car il est déjà temps pour moi de quitter ce monde sous vos ordres et de venir à votre merci.

Après avoir dit ces paroles en présence de beaucoup et à haute voix, il rendit son esprit. »C'était le 5 février de l'an 251.

Le miracle de la lave

Ils racontent toujours l'histoireActes de martyre: « Après un an… L'Etna a déclenché un grand incendie, et comme une rivière brûlante, le feu qui fait rage, liquéfiant à la fois les pierres et la terre, est arrivé à la ville de Catane ». Beaucoup se rendent alors au tombeau d'Agata pour demander son intercession et son voile est placé devant la coulée de lave. Miraculeusement, la lave s'arrête. La renommée du prodige fait d'Agata la patronne de Catane. Son culte est né un an après son martyre et s'est rapidement répandu partout. Ses reliques sont conservées à Catane dans la cathédrale qui lui est dédiée.

sources © Nouvelles du Vatican – Dicastère pro Communication

Agata est née à Catane, comme on peut le déduire du MR, vers 230. Selon le« Passio Sanctae Agathe », datant de la seconde moitié du Ve siècle et dont il existe deux traductions, une latine et deux grecques, Agata appartenait à une famille riche et noble de Catane.

Son père Rao et sa mère Apolla, propriétaires de maisons et de terres cultivées, tant dans la ville que dans les environs, étant chrétiens, éduquèrent Agata selon leur religion. Selon la tradition, elle s'est consacrée à Dieu à l'âge de 15 ans, mais des études plus approfondies indiquent que l'âge de 21 ans est plus probable : ce n'est pas avant cet âge, en effet, qu'une fille pourrait être consacrée comme diaconesse, ce qui, depuis divers signes - la tunique blanche et le pallium rouge - il semble qu'Agata l'était réellement.

On peut donc à juste titre l'imaginer, non pas comme une petite fille, mais plutôt comme une jeune femme ayant un rôle actif dans sa communauté chrétienne : une diaconesse avait en effet pour tâche, entre autres, d'instruire les nouveaux adeptes dans la foi chrétienne et de préparer le les plus jeunes aux sacrements du baptême, de l'Eucharistie et de la confirmation.

Entre 250 et 251, le proconsul Quinziano, arrivé au siège de Catane, également avec l'intention de faire respecter l'édit de l'empereur Dèce, qui demandait à tous les chrétiens de renoncer publiquement à leur foi, tomba amoureux des jeunes et, apprenant le consécration, lui ordonna, sans succès, de renier sa foi et d'adorer les dieux païens.

Devant le refus déterminé d'Agata, le proconsul la confia pour un mois à une courtisane nommée Aphrodisia dans le but de corrompre ses principes. Mais, vaincue et déçue, Aphrodisia ramène Agatha à Quinziano en disant :"Il a la tête plus dure que la lave de l'Etna". Alors furieux, le proconsul organisa un procès contre elle ; elle se présentait habillée en esclave comme le faisaient les vierges consacrées à Dieu :« Si tu es libre et noble »le proconsul s'y opposa,"Pourquoi agis-tu comme un esclave?"et elle répond« Parce que la noblesse suprême consiste à être esclaves du Christ ».

Le lendemain nouvel interrogatoire accompagné de torture : elle fut lacérée avec des peignes de fer, ébouillantée avec des lames de feu, mais chaque tourment, au lieu de briser sa résistance, semblait lui donner une force nouvelle, puis Quinziano, au comble de sa fureur, la fit seins déchirés ou coupés avec d'énormes pinces. La tradition indique que pendant la nuit elle reçut la visite de saint Pierre qui la rassura et guérit ses blessures. Après encore quatre jours de prison, elle est ramenée devant le proconsul qui, voyant les blessures cicatrisées, demande avec incrédulité ce qui s'est passé, puis la vierge répond :"Le Christ m'a guéri".

Agata constituait désormais pour Quinziano une défaite brûlante, qu'il ne pouvait plus supporter ; entre-temps, son amour s'est transformé en haine et il ordonne donc de la brûler sur un lit de charbons ardents, avec des lames chauffées au rouge et des pointes enflammées. À ce stade, selon la tradition, si le feu brûlait sa chair, il ne brûlait pas le voile qu'elle portait ; pour cette raison"le voile de sainte Agathe"elle devint immédiatement l'une des reliques les plus précieuses : elle fut portée plusieurs fois en procession devant les coulées de lave de l'Etna, ayant le pouvoir de l'arrêter.

Tandis qu'Agata est poussée dans la fournaise ardente et brûle vive, un fort tremblement de terre secoue la ville de Catane et le prétoire s'effondre partiellement, ensevelissant deux bourreaux qui étaient les conseillers de Quinziano ; la foule effrayée de Catane se rebelle contre l'atroce supplice de la jeune vierge, alors le proconsul fait retirer Agate des braises et la ramène agonisante à la cellule, où elle meurt quelques heures plus tard, le 5 février 251.

En 1040, les reliques du saint furent volées par le général byzantin Giorgio Maniace, qui les transporta à Constantinople. En 1126, deux soldats de l'armée byzantine, nommés Gilberto (provençal) et Goselino (calabrais), les enlevèrent pour les remettre à l'évêque de Catane Maurizio dans le château d'Aci. Le 17 août 1126, les reliques revinrent à la cathédrale de Catane.

Ces restes sont aujourd'hui conservés en partie à l'intérieur du précieux buste en argent (une partie du crâne, de la poitrine et quelques organes internes) et en partie à l'intérieur de reliquaires placés dans un grand écrin, également en argent (bras et mains, fémurs, jambes et pieds, et les voile du palais).

Parmi les nombreux miracles attribués à Sainte Agathe au cours des siècles, le suivant est le plus significatif : juste un an après sa mort, en 252, Catane fut frappée par une grave éruption de l'Etna ; celle-ci commença le 1er février et avait déjà détruit certains villages aux portes de Catane. Le peuple se rendit à la cathédrale et prit le voile de Sainte Agathe et le porta en procession près de la fonte. Selon la tradition, cela s'est arrêté peu de temps après. C'était le 5 février, date du martyre de la vierge de Catane ; depuis lors, S. Agata est devenue non seulement la patronne de Catane, mais aussi la protectrice contre les éruptions volcaniques puis contre les incendies.

D'autres catastrophes naturelles, tremblements de terre, éruptions de l'Etna et épidémies se sont produits dans les années 1169, 1231, 1239, 1357, 1381, 1408, 1444, 1536, 1567, 1575, 1576, 1635, 1669, 1693, 1743 et 1886 : résolution de chaque l'un d'entre eux est attribué à l'intercession du saint.

Plus de quinze fois, de 252 à 1886, Catane fut sauvée de la destruction par la lave. Et elle fut ensuite préservée en 535 par les Ostrogoths, en 1231 par la colère de Frédéric II, en 1575 et en 1743 par la peste.

Du 3 au 5 février, Catane consacre à son« Santuzza », une grande fête, mélange de foi et de folklore, considérée comme l'une des principales célébrations catholiques du monde en termes de fréquentation.

Parmi les éléments caractéristiques de la fête, il y a le fercolo en argent appeléà Vara, à l'intérieur duquel sont conservées les reliques du Saint ; il est porté en procession avec onzecandelare ou cannalorichacun appartenant aux corporations d'artisans de la ville. Tout cela se passe au milieu d'une foule agitant des mouchoirs blancs et criant "Citoyens, citoyens, nous tous dévots, nous tous".

Signification du prénom Agata : « bonne, vertueuse » (grec).

Pour plus d'informations: Sainte Agathe

sources © gospeloftheday.org


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Santa Agata 3
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